Ενδοεπικοινωνίες, ραδιοσυχνότητες & ενεργή ακύρωση θορύβου


Ας μιλήσουμε για κράνη, headsets και ασύρματες επικοινωνίες μεταξύ παικτών και προπονητικού επιτελείου. Όπως αναλύσαμε διεξοδικά στη σειρά άρθρων περί του ρόλου του quarterback και παραθέσαμε τους λόγους για τους οποίους η δουλειά του θεωρείται η δυσκολότερη στον αθλητισμό, κάθε ομάδα τυπικά χρησιμοποιεί 60-80 συστήματα σε ένα μόνο αγώνα. Πιθανώς να μην είναι όλα εντελώς διαφορετικά. Πιθανώς κάποια να έχουν κοινή βάση και μικρές παραλλαγές ανάλογα με την εξέλιξή της φάσης. Πιθανώς ένα play να αποδειχθεί τόσο επιτυχημένο που μια ομάδα να το επιλέγει ξανά και ξανά κατά τη διάρκεια του 60λέπτου. Πως όμως γνωρίζουν ο quarterback και οι συμπαίκτες του ποιο ακριβώς σύστημα θα ακολουθήσουν στην επόμενη φάση, με 70 χιλιάδες αφηνιασμένο κόσμο πάνω από τα κεφάλια τους και 20 δευτερόλεπτα να απομένουν στο χρονόμετρο της επίθεσης;

NFL quarterback
Ο quarterback της φωτογραφίας δεν πιάνει το κεφάλι του από απελπισία, αλλά κλείνει τις τρύπες του κράνους προσπαθώντας να απομονώσει τους εξωτερικούς θορύβους και να ακούσει τις οδηγίες του προπονητή μέσω ενδοεπικοινωνίας.

Μέχρι τα μέσα της δεκαετίας του 1950, υπήρχαν τρεις βασικοί τρόποι επιλογής συστημάτων:

  • Με σινιάλα από τον πάγκο προς τον quarterback ή τέλος πάντων τον εκάστοτε «playmaker»¹, παρόμοια με αυτά που χρησιμοποιούνται ακόμα στο baseball. Υπήρχαν όμως προφανείς δυσκολίες: κατά πρώτον τα σινιάλα² ήταν ορατά από όλους (άρα και από τον αντίπαλο), κατά δεύτερον δεν είχαν τη δυνατότητα να περιγράψουν με ευκολία ή ακρίβεια ένα περίπλοκο σύστημα σαν το «I Weak Right Boot Right 819 Fullback Opposite» (που αναλύσαμε εδώ)
  • Ο προπονητής έκανε συχνές αλλαγές και οι παίκτες αυτοί είχαν κύριο σκοπό να μεταφέρουν προφορικά το σύστημα στον quarterback. Η μέθοδος φαντάζει απαρχαιωμένη, ωστόσο ήταν εξαιρετικά δημοφιλής για σχεδόν μισό αιώνα
  • Ο quarterback επέλεγε μόνος του το σύστημα, κάτι που έχει εκλείψει στη σημερινή εποχή των δεκάδων βοηθών προπονητή με αποστολή την καταμέτρηση και ανάλυση των plays εν ώρα αγώνα

Όλα αυτά μέχρι το 1956. Εκείνη τη χρονιά δύο εφευρέτες από το Ohio (ο John Campbell και ο George Sarles) σκέφτηκαν να τοποθετήσουν ένα δέκτη και ένα ακουστικό στο κράνος του quarterback. Παρουσίασαν την ιδέα τους στον τότε προπονητή της τοπικής ομάδας, το θρυλικό Paul Brown των Cleveland Browns, έναν άνθρωπο που ανήγαγε κάθε πτυχή του αθλήματος σε επιστήμη και δημιούργησε μια πανίσχυρη δυναστεία στο AAFC³ και το NFL. Ο head coach συμφώνησε και τους ζήτησε να προχωρήσουν στην εφαρμογή του πλάνου, το οποίο όμως έπρεπε να μείνει άκρως απόρρητο.

Το πρώτο κράνος με ενδοεπικοινωνία
Παρ’ ότι πρωτόγονο για τα σημερινά δεδομένα, την εποχή εκείνη ήταν η επιτομή της τεχνολογίας στον αθλητισμό και δεν μπόρεσε να αντιγραφεί αποτελεσματικά από τους επίδοξους μιμητές.

Οι δύο εφευρέτες ξεκίνησαν δοκιμές στο δάσος πίσω από το σπίτι του Campbell, μέχρι που ένα περιπολικό έτυχε να περνάει από εκεί κοντά και έπιασε το σήμα στον ασύρματό του. Ο αστυνομικός εντόπισε τους εφευρέτες και τους ρώτησε τι ακριβώς έκαναν. Για καλή τους τύχη όμως ήταν οπαδός των Browns, οπότε τους άφησε να συνεχίσουν τα πειράματά τους και συμφώνησε να κρατήσει το μυστικό. Η παρθενική χρήση του συστήματος σε πραγματικές συνθήκες έγινε λίγο καιρό αργότερα στον αγώνα προετοιμασίας εναντίον των Detroit Lions. Η αντίπαλη ομάδα υποψιάστηκε πως κάτι δεν πήγαινε καλά, όταν παρατήρησαν πως ο Brown δεν έκανε πια αλλαγές παικτών για να επικοινωνήσει το σύστημα στον quarterback. Κάποια στιγμή κατάφεραν να εντοπίσουν τον αναμεταδότη, κρυμμένο πίσω από μια ξύλινη κολόνα φωτισμού στην άκρη του αγωνιστικού χώρου. Όταν έγινε ευρέως γνωστή η ύπαρξη του project, αρκετοί προσπάθησαν να το αντιγράψουν χωρίς όμως να καταφέρουν να έχουν το αποτέλεσμα των Campbell και Sarles. Ακόμα κι έτσι η συσκευή των τελευταίων απείχε πολύ από την τελειότητα, καθώς δεν ήταν σπάνιες οι περιπτώσεις που ο quarterback αντί για τον προπονητή του άκουγε σήματα από γειτονικά ραδιοταξί. Ορισμένες ομάδες διαμαρτυρήθηκαν στη λίγκα και τελικά ο τότε κομισάριος Bert Bell απαγόρευσε τη χρήση ασύρματων ενδοεπικοινωνιών μετά από μόλις τρεις αγωνιστικές.

Η άρση της απαγόρευσης ήρθε 38 χρόνια αργότερα. Στο ενδιάμεσο οι άνθρωποι του προπονητικού επιτελείου χρησιμοποιούσαν παρόμοια headsets για τη μεταξύ τους επικοινωνία (ειδικά σε πολύ θορυβώδη γήπεδα), οπότε σε κάποιο βαθμό ήταν ήδη εξοικειωμένοι με την τεχνολογία αυτή. Επιπλέον από το 1985 το NFL επέτρεπε τη χρήση άμεσης ραδιοεπικοινωνίας μεταξύ προπονητών και quarterback κατά τη διάρκεια των αγώνων προετοιμασίας, το 1994 όμως ο κανονισμός επεκτάθηκε ώστε να καλύπτει ολόκληρη την αγωνιστική περίοδο. Μάλιστα όλες οι ομάδες υποχρεώθηκαν να χρησιμοποιούν τον ίδιο εξουσιοδοτημένο εξοπλισμό με τον ίδιο τρόπο, κάτι που εξάλειψε οποιοδήποτε πλεονέκτημα θα μπορούσε να είχε κάποιος έναντι των αντιπάλων. Η πρακτική αυτή εξακολουθεί να ισχύει μέχρι τις μέρες μας, το NFL έχει την κεντρική διάθεση, την επίβλεψη και γενικά τον πλήρη έλεγχο πάνω στον τεχνολογικό εξοπλισμό που χρησιμοποιείται από τους οργανισμούς της λίγκας.

NFL headset - πράσινο αυτοκόλλητο
Οι quarterbacks και οι middle linebackers της άμυνας λαμβάνουν οδηγίες για το σύστημα μέσω ακουστικού στο κράνος. Κράνη με τέτοια headsets ξεχωρίζουν από ένα πράσινο αυτοκόλλητο στο πίσω μέρος τους και το NFL ελέγχει πλήρως κάθε χρήση αυτής της τεχνολογίας.

Τι άλλαξε όμως και το NFL επέτρεψε την ενδοεπικοινωνία; Την προηγούμενη σεζόν ο διαθέσιμος χρόνος για το σχεδιασμό της επίθεσης μειώθηκε από τα 45 στα 40 δευτερόλεπτα, ωστόσο αντί αυτό να επιταχύνει το ρυθμό του αγώνα, τελικά είχε το αντίθετο αποτέλεσμα και τον επιβράδυνε. Ο λόγος ήταν ότι οι ομάδες πλέον δεν πρόφταιναν να κάνουν διαρκείς αλλαγές ώστε να μεταφέρουν εγκαίρως το σύστημα στον quarterback και αναγκάζονταν να παίρνουν timeout. Η λίγκα πείστηκε ότι η ενδοεπικοινωνία θα είχε θετικές συνέπειες και αποφάσισε να την εντάξει στους κανονισμούς. Το αποτέλεσμα ήταν άμεσο: ο αριθμός των timeout μειώθηκε και οι ομάδες γλίτωσαν τουλάχιστον 8 με 15 δευτερόλεπτα ανά φάση. Αυτή ήταν η αρχή μιας νέας εποχής για το NFL, όπου πλέον ήταν δυνατές οι επικοινωνίες C2P και C2C σε πραγματικό χρόνο (Coach-to-Player και Coach-to-Coach αντίστοιχα).

Οι πάγκοι σταμάτησαν να χρησιμοποιούν σινιάλα, αλλά αυτό δεν σημαίνει απαραίτητα ότι τα πράγματα έγιναν ευκολότερα για όλους τους quarterbacks. Ορισμένοι προπονητές προσπαθούσαν να μεταδώσουν και να επεξηγήσουν ολόκληρα συστήματα κατά τη διάρκεια του αγώνα, κάτι που έφτανε τους παίκτες στα όρια τους. Δεν ήταν σπάνιες οι περιπτώσεις που κάποιοι quarterbacks αντιδρούσαν λες και περιτριγύριζαν το κεφάλι τους μέλισσες, προσπαθώντας να δείξουν στο head coach ότι τους στέλνεται μη διαχειρίσιμος όγκος πληροφορίας μέσα από το headset. Εκεί που κάποτε το το σύστημα που μεταφερόταν στον παίκτη ήταν το «22 Z-In», τώρα του φώναζαν στο ακουστικό ότι πρέπει να παίξει το «22 Z-In Fullback Flat H Shoot».

Σκεφθείτε να είστε στη θέση του quarterback, να προσπαθήστε να συντονίσετε δέκα συμπαίκτες σας, να διαβάσετε την αντίπαλη άμυνα και να έχετε και 3-4 προπονητές να φωνάζουν διαρκώς μέσα στο κράνος σας (ένα παράδειγμα στο 1:10 του παρακάτω βίντεο):

Μόνο συγκεκριμένα άτομα από το προπονητικό επιτελείο μπορούν να μιλήσουν στον quarterback μέσω του headset: ο head coach, ο quarterback coach και o offense coordinator. Αρχικά υπήρχε ο περιορισμός ότι ο προπονητής έπρεπε οπωσδήποτε να βρίσκεται κάτω στον αγωνιστικό χώρο. Οπότε για τον coordinator η λίγκα χρειάστηκε να δώσει ξεχωριστή άδεια, αφού οι συντονιστές αυτοί συνήθως κάθονται ψηλά στα θεωρεία και έχουν πολύ καλύτερη εποπτεία του παιχνιδιού.

Η επικοινωνία δεν είναι αμφίδρομη και ο quarterback δεν έχει δυνατότητα να απαντήσει στους προπονητές. Δεν υπάρχει μικρόφωνο στο κράνος, μόνο ακουστικά.

Επιπλέον η επικοινωνία διακόπτεται αυτόματα από τους ίδιους τους χειριστές της λίγκας 15 δευτερόλεπτα πριν τη λήξη του χρόνου της επίθεσης, άρα η διάρκειά της μπορεί να είναι το πολύ μέχρι 25 δευτερόλεπτα (15+25=40, όσα έχει στη διάθεσή της η επίθεση). Στα πρώτα στάδια εφαρμογής του νέου συστήματος το 1994, οι χειριστές του NFL συχνά ξεχνούσαν να αποκόψουν τον ήχο, οπότε ο quarterback άκουγε τον προπονητή του καθ’ όλη τη διάρκεια της φάσης, χωρίς μάλιστα ο τελευταίος να το γνωρίζει. Το οποίο σημαίνει πως οποιεσδήποτε βρισιές, επικριτικά σχόλια ή οτιδήποτε άλλο αρνητικό λεγόταν στον πάγκο, μεταδιδόταν και στον quarterback με ανάλογες επιπτώσεις στην ψυχολογία του παίκτη. Αργότερα το σύστημα αναβαθμίστηκε ώστε οι προπονητές να ακούν ένα χαρακτηριστικό ειδοποιητικό ήχο κάθε φορά που διακόπτεται η επικοινωνία με τους παίκτες.

Πόσο εξελίχθηκαν όμως αυτά τα συστήματα από αμιγώς τεχνολογική σκοπιά; Το 1999 το NFL υπέγραψε συμφωνία με τη Motorola και άρχισε να χρησιμοποιεί τα προϊόντα⁴ της, κάτι που έκανε τα headsets ασύρματα στο σύνολό τους. Μέχρι τότε όσοι φορούσαν τέτοιες συσκευές στον πάγκο ή πιο ψηλά στα θεωρεία, χρησιμοποιούσαν ενσύρματα ακουστικά και μικρόφωνα (εκτός φυσικά από τον quarterback). Η κατάσταση αυτή περιέπλεκε πολύ τα πράγματα γιατί δεν ήταν ασυνήθιστο να χρειάζονται καλώδια, εξοπλισμός και εγκαταστάσεις για 60 ξεχωριστές συσκευές εν ώρα αγώνα. Οι προπονητές αναγκάζονταν να φωνάζουν συνέχεια στους τριγύρω τους να προσέχουν που πατάνε ή να έχουν άτομα με μοναδικό σκοπό να (ξε)τυλίγουν, να τραβάνε και να μαζεύουν τα ατέλειωτα καλώδια. Σε ένα παιχνίδι του 1996 ο receivers coach των Packers Gil Haskell τραυματίστηκε πολύ σοβαρά (κάταγμα κρανίου, μωλωπισμός και οίδημα εγκεφάλου) γιατί μπερδεύτηκε στα καλώδια και δεν μπόρεσε να αποφύγει τη σύγκρουση όταν δύο παίκτες ήρθαν καταπάνω του.

NFL coach headsets
Το headset δικαιολογεί το όνομά του καθώς είναι ένα πλήρες set με όλη τη σημασία της λέξης. Περιλαμβάνει πομποδέκτη…
NFL headset battery pack
…και μπαταρίες που τροφοδοτούν τόσο την ασύρματη ραδιοεπικοινωνία, όσο και το κύκλωμα ενεργής ακύρωσης θορύβου.
NFL headets monitoring
Καθώς και πλήρες σύστημα για τον προγραμματισμό των καναλιών και την παρακολούθηση του επιπέδου των μπαταριών.

Το 2008 ο κανονισμός επεκτάθηκε, καθώς επιτράπηκε να φοράνε headset κράνους και οι αμυντικοί linemen (συνήθως ο middle linebacker, αποκαλούμενος και «quarterback της άμυνας»). Υπάρχει μια μικρή διαφορά όμως: ενώ όλοι οι quarterbacks (τυπικά τρεις) μπορούν να έχουν τέτοια συστήματα, μόνο δύο αμυντικοί επιτρέπεται να έχουν headset και ανά πάσα στιγμή μόνο ένας από αυτούς μπορεί να βρίσκεται μέσα στον αγωνιστικό χώρο.

Το 2012 οι επικοινωνίες αναβαθμίστηκαν από αναλογικές σε ψηφιακές. Πλέον ο ήχος που λαμβάνει ο quarterback (αλλά και οι προπονητές μεταξύ τους) είναι επιπέδου κινητής τηλεφωνίας, όταν προηγουμένως η ποιότητα δεν ξεπερνούσε αυτή ενός walkie-talkie και ήταν ευαίσθητη σε αναλογικές παρεμβολές από ραδιοταξί, ντελιβεράδες ή από άλλες συχνότητες που χρησιμοποιούνταν εντός και περιφερειακά του γηπέδου. Οι δε προπονητές μπορούν να χρησιμοποιήσουν τέσσερα διαφορετικά κανάλια για τις μεταξύ τους επικοινωνίες.

Επίσης το 2014 το σύστημα αυτό υιοθετήθηκε και από τους διαιτητές, ώστε να μπορούν να επικοινωνούν διαρκώς σε πραγματικό χρόνο, χωρίς να χρειάζεται να πλησιάσουν ο ένας τον άλλον για να συζητήσουν μία φάση ή να αποφασίσουν τις τυχόν ποινές.

Θέσεις των διαιτητών του NFL στον αγωνιστικό χώρο
Οι θέσεις των επτά διαιτητών του NFL στον αγωνιστικό χώρο. Ο κάθε ένας είναι επιφορτισμένος με διαφορετικές αρμοδιότητες και παρατηρεί διαφορετικά πράγματα στην εξέλιξη της φάσης. Οι αποστάσεις μεταξύ τους είναι τόσο μεγάλες που η ασύρματη ενδοεπικοινωνία διευκολύνει σημαντικά το έργο τους και επιταχύνει το ρυθμό του αγώνα.

Η συμφωνία με τη Motorola δεν ανανεώθηκε και το NFL άρχισε να προσανατολίζεται σε εταιρίες που πειραματίζονταν με τεχνολογίες ενεργής ακύρωσης θορύβου (active noise canceling⁵). Οι τελευταίες είναι πλέον πολύ συνηθισμένες στα σύγχρονα (αν και όχι ιδιαίτερα φθηνά) ακουστικά του εμπορίου, το 2014 όμως ήταν ακόμα στα σπάργανα και ένας εκ των πρωτοπόρων του τομέα ήταν η Bose. Η εταιρία αρχικά δεν δέχτηκε να δεσμευθεί, ωστόσο ορισμένοι μηχανικοί της θεώρησαν πως οι προκλήσεις του project ήταν πολύ ενδιαφέρουσες για να το απορρίψουν, η άποψή τους επικράτησε και τελικά η συμφωνία επετεύχθη. Το τελικό αποτέλεσμα έμοιαζε αρκετά με τα επαγγελματικά ακουστικά Bose που χρησιμοποιούνται από τους πιλότους, υπήρχαν όμως ορισμένες διαφορές: πολλοί προπονητές δεν ήθελαν να έχουν ακουστικό και στα δύο αυτιά τους, οπότε το headset έπρεπε να αποτελείται από ένα μόνο βραχίονα χωρίς να επηρεάζεται σημαντικά η αποτελεσματικότητα της ακύρωσης θορύβου.

Το δε μικρόφωνο του headset προέρχεται απευθείας από τις αντίστοιχες λύσεις που χρησιμοποιούνται σε άρματα μάχης και είναι σχεδιασμένο να λαμβάνει μόνο τη φωνή του χρήστη, αποκόπτοντας τους ήχους του συχνά εξωφρενικά θορυβώδους περιβάλλοντος. Γενικά τα headsets αυτά είναι πολύ αξιόπιστα, εξαιρετικά ανθεκτικά και δεν απαιτούν ιδιαίτερη συντήρηση. Η Bose πραγματοποιεί ελέγχους τουλάχιστον μία φορά το χρόνο και στη συντριπτική πλειοψηφία των περιπτώσεων το μόνο που χρειάζεται είναι αλλαγή στα φθαρμένα μαξιλαράκια των ακουστικών.

NFL radio communications utility belt
Οι ζώνες των προπονητών ξεχειλίζουν από ασύρματη τεχνολογία. Πομποδέκτες, μπαταρίες, επεξεργαστές ψηφιακού σήματος και γενικά οτιδήποτε χρειάζεται για να υποστηριχθούν τα headsets της Bose.

Περισσότερες πληροφορίες μπορείτε να βρείτε στο ίδιο το επίσημο site της Bose. Μεταξύ άλλων ξεχωρίζουμε τα εξής:

  • Το headset είναι σχεδιασμένο για λειτουργία σε περιβάλλοντα όπου ο θόρυβος αγγίζει αυτόν ενός μαχητικού αεροσκάφους. Το Arrowhead των Kansas City Chiefs έσπασε πρόσφατα το σχετικό ρεκόρ στο βιβλίο Γκίνες με ένταση ήχου που ξεπέρασε τα 140 ντεσιμπέλ, αρκετά πάνω από τα όρια της ανθρώπινης αντοχής.
  • Είναι βασισμένο στη σειρά των εμπορικών μοντέλων Bose SoundComm Β20 και B30, με το τελευταίο να κοστολογείται γύρω στα 700-800 ευρώ και να έχει πλέον αντικατασταθεί από το αναβαθμισμένο Β40.
  • Η λειτουργία noise cancellation των headsets του NFL εστιάζει περισσότερο στις χαμηλές συχνότητες ώστε να αποκόψει κατά πρώτο λόγο το συνολικό θόρυβο των φιλάθλων και το ηχητικό σύστημα του γηπέδου. Επιπλέον εν αντιθέσει με τα μοντέλα που απευθύνονται στο ευρύ καταναλωτικό κοινό, τα headsets αυτά αφήνουν να περάσει το στενό φάσμα συχνοτήτων της ανθρώπινης ομιλίας, ώστε οι προπονητές να μπορούν να ακούσουν όσους βρίσκονται στον πάγκο.

Η Bose προμηθεύει μεν όλο το σύστημα των headsets και των περιφερειακών συσκευών, αλλά η ίδια η ζεύξη μεταξύ προπονητών και quarterback υποστηρίζεται από διαφορετική εταιρία: την ευρωπαϊκή Green-GO⁶, η οποία εξειδικεύεται σε συστήματα ασύρματης ενδοεπικοινωνίας μέσω δικτύων IP και οπτικής ίνας. Εντός του κράνους του quarterback, ο ήχος μεταδίδεται μέσω δύο (συχνά πορτοκαλί) στρογγυλών ηχείων τοποθετημένων πίσω από τα αυτιά του παίκτη. Ακόμα κι έτσι όμως ο θόρυβος του γηπέδου μπορεί να είναι εκκωφαντικός, σε σημείο που μετά το τέλος του αγώνα οι συμμετέχοντες κάτω στον αγωνιστικό χώρο να νιώθουν έντονο βουητό στα αυτιά τους σαν να είχαν μόλις παρευρεθεί σε ζωντανή συναυλία μουσικής.

Ακουστικό σε κράνος american football
Διακρίνεται καθαρά το (μαύρο) ακουστικό του κράνους. Οι παίκτες δεν το εφαρμόζουν ακριβώς πάνω στο αυτί τους όπως γίνεται με τα συμβατικά ακουστικά, γιατί θέλουν να έχουν αντίληψη των ήχων γύρω τους. Για αυτό το λόγο τα κράνη παραδοσιακά έχουν από μια τρύπα σε κάθε πλευρά.

Μία από τις μεγαλύτερες προκλήσεις για την ασύρματη μετάδοση του ήχου ήταν η έλλειψη διαθέσιμων συχνοτήτων που να είναι καθαρές από παρεμβολές κάθε είδους και να μπορούν να χρησιμοποιηθούν από πολλούς χρήστες. Μέχρι το 2016 ο αρμόδιος της λίγκας για αυτά τα θέματα εν ώρα αγώνα (event frequency coordinator, περισσότερα για το ρόλο σε ξεχωριστό άρθρο), έπρεπε να διασφαλίσει ότι κατά τη διάρκεια της αναμέτρησης θα υπήρχε αρμονική λειτουργία των επικοινωνιών όλων των εμπλεκομένων:

  • Των προπονητών (τουλάχιστον δέκα σε κάθε ομάδα), οι οποίοι θα έπρεπε να συνεννοούνται μεταξύ τους σε διαφορετικές συχνότητες για λήψη και για μετάδοση (δηλαδή ομιλία).
  • Των ρεπόρτερ αγωνιστικού χώρου με τα ασύρματα μικρόφωνά τους, οι οποίοι κινούνταν σε πάμπολλα σημεία του γηπέδου.
  • Των καλλιτεχνών που συμμετείχαν στα σόου του ημιχρόνου.

Όλοι αυτοί έπρεπε να μπορούν να κάνουν τη δουλειά τους απροβλημάτιστα, χωρίς να χρησιμοποιούν ταυτόχρονα την ίδια συχνότητα. Το 2016 η Ομοσπονδιακή Επιτροπή Επικοινωνιών των ΗΠΑ (FCC) επέτρεψε στο NFL να δεσμεύσει συγκεκριμένες και απόρρητες συχνότητες για τις ραδιοεπικοινωνίες του, κάτι που διευκόλυνε αρκετά την κατάσταση. Χρησιμοποιείται ισχυρή κρυπτογράφηση ώστε οι υποκλοπές να μην είναι εφικτές, βρίσκεται δε σε φάσμα αρκετά υψηλών Hertz για να αποφεύγονται παρεμβολές από τις συνηθισμένες εμπορικές ραδιοσυχνότητες, τα αεροδρόμια κλπ.

Ακόμα κι έτσι όμως το εύρος ζώνης των διαθέσιμων συχνοτήτων είναι πεπερασμένο, οπότε ορισμένες από αυτές πρέπει αναγκαστικά να παραμείνουν κοινόχρηστες, έστω για συγκεκριμένο χρονικό διάστημα. Για παράδειγμα στο σόου του ημιχρόνου του Super Bowl XLVII (2013), οι προπονητές της μιας ομάδας άκουγαν από τα headsets τους τον Bruno Mars, τους Red Hot Chili Peppers και τη Beyonce, καθώς οι καλλιτέχνες χρησιμοποιούσαν ασύρματα μικρόφωνα συντονισμένα στις ίδιες συχνότητες με αυτές των προπονητών. Οι τελευταίοι είχαν ενημερωθεί ότι έπρεπε να κλείσουν τις συσκευές τους κατά τη διάρκεια του ημιχρόνου, ομοίως οι μουσικοί έπρεπε να κάνουν το ίδιο μόλις τελείωνε το σόου. Αλλά σε τέτοιες πολυσύνθετες καταστάσεις υπάρχει πάντα η πιθανότητα κάποιος να ξεχαστεί και να μην συμμορφωθεί.

NFL helmet orange speakers
Πορτοκαλί ακουστικά στο βάθος του κράνους, από ένα σε κάθε μεριά.

Σε ένα άλλο περιστατικό το 2015, ο head coach των Steelers ενημέρωσε το NFL ότι στο πρώτο ημίχρονο της αναμέτρησης με τους Patriots άκουγε τις συνομιλίες της ομάδας της Νέας Αγγλίας αντί για τις δικές του. Μέχρι να βρεθεί λύση, η λίγκα υποχρέωσε τους Steelers να απενεργοποιήσουν τα headsets τους. Το NFL ονομάζει το σύνολο αυτών των κανονισμών «Equity Rules» και επιτάσσει ότι αν η μία ομάδα αντιμετωπίζει πρόβλημα τεχνικής φύσης πριν την έναρξη του αγώνα, τότε θα πρέπει να το δηλώσει στους υπεύθυνους της λίγκας ώστε και η άλλη ομάδα να υποχρεωθεί να απενεργοποιήσει το αντίστοιχο σύστημα. Ωστόσο ο κανονισμός γενικά δεν εφαρμόζεται αν το πρόβλημα προκύψει μετά την έναρξη του παιχνιδιού.


¹ Playmaker: Σε περασμένες δεκαετίες ήταν πολύ δημοφιλή τα συστήματα single wing, στα οποία ο ρόλος του quarterback ήταν περιορισμένος και το μεγαλύτερο μέρος του παιχνιδιού πρακτικά το εκτελούσαν οι running backs. Οι τελευταίοι δεν έλεγχαν απλώς την μπάλα (για rush ή για πάσα), αλλά ήταν οι αποδέκτες ακόμα και του ίδιου του snap.

² Σινιάλα: ένα από τα σχετικά πρόσφατα σκάνδαλα του NFL ήταν η χρήση καμερών στημένων σε μη εξουσιοδοτημένο σημείο, με μοναδικό σκοπό την παρακολούθηση του αντίπαλου προπονητικού επιτελείου κατά τη διάρκεια του αγώνα. Το περιστατικό έγινε γνωστό το 2007 και έμεινε στην ιστορία ως το Spygate του ΝFL, εμπλέκοντας (ποιους άλλους;) τους New England Patriots που έχουν μακρά παράδοση σε τέτοιες σκοτεινές υποθέσεις. Όπως όμως έχει ειπωθεί από διάφορους, σε αυτό το επίπεδο «αν δεν κλέβεις, τότε δεν προσπαθείς αρκετά». Ο σκοπός αυτών που τοποθέτησαν κατ’ εξακολούθηση κάμερες σε απαγορευμένα από τη λίγκα σημεία ήταν προφανής: να υποκλέψουν όσα περισσότερα σινιάλα μπορούσαν, ώστε να τα αποκρυπτογραφήσουν και να χρησιμοποιήσουν την πληροφορία αυτή σε μελλοντικές αναμετρήσεις μεταξύ των δύο ομάδων. Το NFL αντέδρασε τιμωρώντας τον general manager/head coach Bill Belichick και τους Patriots με τα μεγαλύτερα πρόστιμα που είχαν επιβληθεί μέχρι τότε στην ιστορία της λίγκας.

³ AAFC: ανταγωνιστική λίγκα του NFL την περίοδο 1946-1949. Απορροφήθηκε από το NFL και οι τρεις από τις έξι ομάδες της AAFC συνέχισαν σε αυτό. Ένας από τους τρεις οργανισμούς ήταν οι ήδη επιτυχημένοι Cleveland Browns και παρ’ ότι αρχικά υποτιμήθηκαν από το NFL, σύντομα φάνηκε ότι το επίπεδο της ομάδας που είχε δημιουργήσει ο Paul Brown ήταν μακράν το ανώτερο στην ενιαία λίγκα. Στα έξι πρώτα χρόνια συμμετοχής τους στο NFL της προ-Super Bowl εποχής, πήγαν έξι φορές τελικό (1950-1955) και κατέκτησαν τους τρεις.

Motorola: Οι προπονητές μιλούσαν με τους quarterbacks μέσω ενός συστήματος που βασίστηκε στον ασύρματο GP350, τον οποίο χρησιμοποιούσαν τότε η αστυνομία, η ασφάλεια αεροδρομίου, ακόμα και κατασκευαστικές εταιρίες ή ξενοδοχεία. Παράλληλα οι προπονητές επικοινωνούσαν με τους διαιτητές μέσω διαφορετικής συσκευής (του ασυρμάτου HT750), για να ζητήσουν instant replay ή απλώς να διαμαρτυρηθούν. Οι διαιτητές λάμβαναν ειδοποίηση μέσω του pager LS350.

Active Noise Cancellation: Στην πλέον απλουστευμένη περιγραφή της τεχνολογίας αυτής, το ακουστικό περιβάλλεται από μια σειρά πολύ μικρών μικροφώνων (σαν τρυπούλες), τα οποία λαμβάνουν όλους τους εξωτερικούς ήχους και τους αναπαράγουν στο ακουστικό του χρήστη με αντίστροφη (αρνητική) φάση χρησιμοποιώντας παράλληλα ψηφιακή επεξεργασία σήματος (DSP). Η θετική με την αρνητική φάση αλληλοεξουδετερώνονται και το αποτέλεσμα είναι η αποκοπή των εξωτερικών θορύβων. Στην πραγματικότητα το active noise cancellation έχει καλύτερη απόδοση στην επεξεργασία χαμηλών και σταθερών συχνοτήτων (πχ. τη βουή ενός αεροπλάνου ή ενός κλιματιστικού) και μικρότερη επιτυχία στο να αποκόπτει ήχους υψηλών ή γενικά μεταβαλλόμενων συχνοτήτων όπως την ανθρώπινη ομιλία, τη μουσική ή τις κραυγές 70 χιλιάδων θεατών, ειδικά όσων βρίσκονται κοντά στον αγωνιστικό χώρο.

Green-GO: Περισσότερες τεχνικές πληροφορίες περί της υλοποίησης της λύσης της εταιρίας για το NFL μπορείτε να διαβάσετε εδώ. Συνοπτικά το σύστημά τους παρέχει δυνατότητα ενδοεπικοινωνίας σε ένα μέγιστο αριθμό 3.000 χρηστών, χωρισμένων σε έως 250 groups. Μεταξύ άλλων υποστηρίζονται διακριτά κανάλια ακόμα και μεταξύ δύο χρηστών και μπορεί να χρησιμοποιηθεί από τα προπονητικά επιτελεία, τους παίκτες, τους διαιτητές, το GameDay review center στο New Jersey και τους ATC injury spotters που κάθονται ψηλά στα θεωρεία του γηπέδου και παρατηρούν τους παίκτες για πιθανές διασείσεις.

Κύλιση προς τα επάνω